Terapia de Realidad Virtual: Una Nueva Forma de Combatir el Miedo y Controlar el Dolor
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Bernadette mantuvo sus manos dobladas en su regazo mientras subía en el elevador de cristal del edificio de 50 pisos. Ella se detuvo en el octavo piso y miró hacia abajo. Entre más alto mejor. El elevador no era real, pero sí lo era el temor a las alturas de Bernadette. Estaba venciendo a la acrofobia subiendo a los elevadores, cruzando puentes y teniendo cuidado con las ventanas de un edificio alto; sin dejar en ningún momento el consultorio de su terapeuta.

Nuevo Giro de Un Viejo Tema
La realidad virtual es un nuevo enfoque a la terapia tradicional de "exposición", en la cual las personas se exponen gradualmente y cada vez más a lo que le temen en un intento de insensibilizarlas a estos miedos. El nuevo giro es el uso de la tecnología de computadora. La tecnología crea mundos virtuales de tres dimensiones en los cuales los participantes se involucran de lleno y aprenden a controlar sus sentimientos y emociones sobre sus fobias - en los confines de un entorno en el cual se sienten seguros. Las fobias podrían centrarse en las arañas, conducción, alturas o a volar .

La Tecnología
Un viaje a un mundo virtual requiere una computadora, programa para computadora especial y un casco equipado con pantallas de video y auriculares. Los sensores electromagnéticos monitorean el ritmo cardiaco y otras respuestas físicas. Una vez que se pone el casco, el viaje comienza. El terapeuta observa lo que usted ve en una pantalla de computadora y también manipula algunos o todos los receptores sensoriales.

¿Tiene miedo a volar? Experimente el despegue, vuelo y el aterrizaje sin dejar físicamente el suelo.

El módulo de vuelo podría funcionar como se indica a continuación:

El paciente entra a la cabina del pasajero generada por computadora de un avión virtual y experimenta varios aspectos del vuelo. Se proporciona un visualizador montado en la cabeza, sonido estéreo y estimulación táctil. Gradualmente el paciente se expone a una variedad de situaciones de vuelo comunes tales como:
  • Sentarse en un avión con los motores apagados
  • Sentarse en un avión con lo motores encendidos
  • Manejar un avión a baja velocidad en la pista de aterrizaje
  • Despegar
  • Volar con buen clima
  • Volar con mal clima
  • Aterrizar

Durante cada paso del vuelo virtual, el terapeuta puede ver y escuchar lo que el paciente está experimentando en el avión virtual.

La Investigación
Los pioneros de la realidad virtual son Barbara Rothbaum, una psicóloga de Emory University, y Larry Hodges, un experto en computación en el Georgia Institute of Technology. Rothbaum y Hodges condujeron un equipo de investigación en el primer estudio clínico de la terapia de realidad virtual para el tratamiento de la acrofobia. Sus resultados, publicados en la edición de abril de 1995 del American Journal of Psychiatry , mostraron cómo la realidad virtual redujo el miedo a las alturas en 10 estudiantes durante un periodo de ocho semanas.

Desde entonces, investigadores están utilizando la realidad virtual para tratar otras fobias, incluyendo el miedo a volar. La más reciente investigación de Rothbaum muestra que el 90% de los pacientes que intentan la terapia de realidad virtual para combatir su miedo a volar son capaces finalmente de viajar en avión en el mundo real por su propia cuenta.

También el grupo de Rothbaum ha desarrollado módulos para una tormenta eléctrica, avión virtual, elevador virtual y puentes peatonales virtuales sobre desfiladeros y balcones para personas que le temen a las altura. También se ha creado un módulo para hablar en público para las personas que se aterrorizan al hablar frente a un grupo.

Terapia de Realidad "Virtual" Versus lo "Real"
Aunque la exposición al mundo real y la terapia de realidad virtual parecen ser de igual modo efectivas contra las fobias, la realidad virtual tiene algunas ventajas. Debido a que la computadora controla toda la experiencia, se puede modificar el número e intensidad de la estimulación con los clicks del mouse y el uso del teclado. Se producen en segundos más nubes de tormenta para estimular el vuelo en avión o el viaje en elevador a una velocidad más lenta.

Además, la realidad virtual es conveniente y menos cara que la típica terapia de exposición. En lugar de viajar con un terapeuta a un aeropuerto para vencer el miedo a volar, los participantes enfrentar sus fobias desde el consultorio del terapeuta. La terapia de realidad virtual para tratar el miedo a volar ofrece muchas ventajas sobre la terapia de exposición estándar, incluyendo costo más bajo, protección de la confidencialidad de paciente, seguridad para el paciente y el terapeuta en el transcurso de la exposición, control completo sobre el vuelo virtual y sesiones de terapia más cortas.

Terapia de Realidad Virtual para el Control del Dolor
En la University of Washington Harborview Burn Center, Hunter Hoffman, PhD, y Dave Patterson, MD, utilizan la realidad virtual para ayudar a los pacientes con quemaduras a sobrellevar su dolor. Generalmente los pacientes con quemaduras son hospitalizados un día por cada porcentaje del cuerpo quemado, dice el Dr. Hoffman y el cuidado de las heridas se realiza diariamente. Aunque los analgésicos potentes ayudan a controlar el dolor cuando los pacientes están descansando, son inefectivos durante el cuidado de las heridas y la terapia física. Y el dolor puede ser insoportable.

En ese momento es cuando los muñecos de nieve y los iglús vienen al rescate. Un programa de computadora llamado SnowWorld, el cual MultiGen-Paradism Simulations desarrolló y donó, involucra de lleno a los pacientes en el mundo "frío" donde pueden lanzarles bolas de nieve a los muñecos de nieve e iglús y competir a través de desfiladeros de glaciales en el transcurso del cuidado doloroso de la herida y sesiones de terapia física. La realidad virtual se ha utilizado durante las sesiones que duran hasta 15 minutos y con dramáticos resultados. Incluso un paciente no estaba consciente de que su sesión de terapia había comenzado.

La realidad virtual no funciona para todos los pacientes, pero "en la terapia física, el 75% de los pacientes mostraron al menos alguna disminución en el dolor," dice el Dr. Hoffman. Funciona debido a que el dolor requiere atención consciente, pero se obtiene en la realidad virtual, él explica. La realidad virtual distrae temporalmente a las personas del mundo real. "Son absorbidos en la experiencia de la realidad virtual que existe menos consciencia disponible para el dolor," agrega el Dr. Patterson.

Ayuda para el Trastorno de Estrés Post-traumático
En el Deparment of Veterans Affairs en Atlanta, Georgia, el psicóligo clínico David Ready ayuda a los veteranos de Vietnam a sobrellevar el trastorno del estrés post-traumático o TEPT. Con frecuencia los veteranos con TEPT alivian sus experiencias en Vietnam en la vida diaria. Por ejemplo, podrían sufrir de pánico cuando escuchan un helicóptero o ven un flash de luz y con frecuencia sufren pesadillas vívidas.

Actualmente, algunos veteranos se atan un casco y vuelven a visitar una Vietnam virtual. Aunque Ready controla los efectos sensoriales desde una terminal de computadora, los veteranos aprenden a sobrellevar el pasado.

"Si uno de ellos dice que está caminando y de repente se aproximan morteros, comienzo con los morteros," dice Ready. "Si la situación se pone demasiado intensa, disminuirá el volumen de los morteros o los apagará. Siempre trato de darle el suficiente estímulo para hacer que se ponga en contacto realmente con lo que llamamos la estructura del miedo, pero sin abrumarlos." La exposición constante pero segura le permite a los veteranos a sobrellevar gradualmente el estrés y notar un cambio en sus respuestas.

También investigadores han estudiado la terapia de la realidad virtual para las personas que padecen TEPT relacionado con los ataques del 11 de septiembre, bombardeos terroristas a autobuses, la guerra de Iraq, así como también los accidentes de tráfico.

Más Usos
Investigadores están buscando el uso de la realidad virtual para tratar varios padecimientos, incluyendo la rehabilitación de personas con trastornos cerebrales, trastornos alimenticios, depresión y otras condiciones.




Fuentes Adicionales:
American Psychological Association


FUENTES DE INFORMACIÓN CANADIENSES:
Canadian Psychiatric Association

Canadian Psychological Association

Referencias:
Beck JG, Palyo SA, Winer EH, Schwagler BE, Ang EJ. Virtual Reality Exposure Therapy for PTSD symptoms after a road accident: an uncontrolled case series. Behav Ther. 2007;38:39-48. Epub 2006 Sep 22.

Difede J, Cukor J, Jayasinghe N, et al. Virtual reality exposure therapy for the treatment of posttraumatic stress disorder following September 11, 2001. J Clin Psychiatry. 2007;68:1639-1647.

Difede J, Cukor J, Patt I, Giosan C, Hoffman H. The application of virtual reality to the treatment of PTSD following the WTC attack. NY Acad Sci. 2006;1071:500-501.

Hoffman HG, et al. Use of virtual reality for adjunctive treatment of adolescent burn pain during wound care: a case report. Pain . 2000;85:305-309.

Josman N, Somer E, Reisberg A, Weiss PL, Garcia-Palacios A, Hoffman H. BusWorld: designing a virtual environment for post-traumatic stress disorder in Israel: a protocol. Cyberpsychol Behav. 2006;9:241-244.

Rizzo A, Pair J, McNerney PJ, et al. Development of a VR therapy application for Iraq war military personnel with PTSD. Stud Health Technol Inform. 2005;111:407-413.

Rothbaum BO, et al. Effectiveness of computer-generated (virtual reality) graded exposure in the treatment of acrophobia. Am J Psychiatry . 1995;152:626-628.

University of Washington Harborview Burn Center website. Disponible en: http://www.hitl.washington.edu/projects/vrpain/ .

Last Reviewed February 2010



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