Entendiendo las Fobias
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Más del 10% de los estadounidenses padece una fobia específica.


En un estudio que involucró a más de 40,000 personas, el 7% experimentó fobias específicas durante el periodo de un año. Generalmente estas fobias comienzan en la niñez, adolescencia o edad adulta temprana. Aunque muchas fobias desaparecen antes de la edad adulta, sólo un pequeño porcentaje de las fobias en los adultos desaparece sin tratamiento. En el estudio, más del 9% de las personas experimentaron una fobia a lo largo de sus vidas.

Marion le teme tanto a los insectos que ha sufrido drásticamente en su vida social. Siempre que sus amigos la invitaban a ir de picnic o incluso a una fiesta al lado de la piscina, encontraba un motivo para decir no. Recientemente, dejó de reunirse con sus compañeros de trabajo para almorzar en la cafetería debido a que un día había una mosca zumbando alrededor de la mesa. Ella ha padecido este temor desde que una abeja le picó cuando cursaba el cuarto grado.

Brad no puede recordar cuándo o por qué llegó a temerle tanto a subirse a los elevadores. Pero el mes anterior rechazó un excelente ascenso de trabajo debido a que requería mudar su oficina hasta el décimo piso. Tanto Marion como Brad están demasiado apenados como para decirle a cualquier persona sobre sus miedos. Desafortunadamente, no saben que tienen un trastorno tratable: fobia específica.

¿Qué Son las Fobias?
Todos tenemos al menos algunos miedos y situaciones que intentamos evitar. Lo que distingue a las fobias de los temores ordinarios es que la ansiedad:

  • Es más intensa y persistente
  • Es irracional
  • Generalmente lleva a la evasión de los objetos o situaciones que causan el miedo
  • Interfiere con las rutinas, trabajo o relaciones de todos los días y/o causa angustia considerable.

Generalmente los adultos con fobias se dan cuenta que su miedo es irracional. Sin embargo, los niños podrían no darse cuenta de ello, lo cual incluso dificulta más controlarlas.

Por ejemplo, digamos que le teme horriblemente a las ratas. Para la mayoría de nosotros, eso es un miedo normal. Son feas y pueden portar enfermedades. ¿Quién no les tendría miedo? Pero si su miedo de sólo ver una rata desarrolla sueños sobre ratas o si deja de caminar por el centro de la ciudad debido a que podría ver una o permanece en casa todos los días para convertir su casa a prueba de ratas sin motivo aparente, su miedo se ha convertido en una fobia.

Las fobias son el tipo más común de trastorno de ansiedad. Los tres tipos principales de las fobias son:
  • Fobia específica: miedo a un objeto específico, tales como insectos o sangre o a una situación específica, tales como volar en un avión o subir a un elevador.
  • Fobia social : miedo a ser juzgado por otras personas y actuar de una forma que podría causar vergüenza o humillación
  • Agorafobia : miedo a ser "captado" o visto en un lugar público, especialmente cuando sufre un ataque de pánico

Este artículo se enfoca en fobias específicas.

¿Cuáles Son Algunas Fobias Específicas Comunes?
Las fobias a ciertos tipos de animales, tales como víboras, insectos y perros, son especialmente comunes. Con frecuencia inician en la niñez y frecuentemente se consideran miedos normales. Si continúan en la edad adulta y causan angustias considerables, se consideran fobias específicas.

Existen varios tipos comunes de fobias específicas. Por ejemplo, el miedo al ambiente natural incluye tener miedo a las tormentas o alturas.

El tipo de fobia a la sangre, inyección y lesión es el temor al ver sangre, sufrir una lesión o aplicarse una inyección u otro procedimiento médico invasivo. El tipo situacional ocurren en una situación específica, tal como volar o estar en un túnel, elevador u otro espacio cerrado. También las fobias podrían presentarse en situaciones que podrían llevar a ahogamiento, vómito o adquisición de una enfermedad específica.

La fobia específica solía llamarse "fobia simple" o "fobia sencilla" debido a que involucra un intenso miedo y evasión de un objeto o situación específica. La exposición directa al objeto o situación (y algunas veces con tan sólo imaginarlo) causa miedo el cual está fuera de proporción al nivel actual del peligro. La intensidad del miedo podría variar de una exposición a otra. Y las personas pueden tener más de una fobia específica.

Generalmente el miedo fóbico involucra síntomas físicos que pueden variar desde unos cuantos síntomas ligeros similares al pánico hasta un ataque de pánico. Los síntomas de pánico comunes incluyen:
  • Palpitaciones cardiacas
  • Sudor
  • Temblores
  • Sensaciones de mareo o ahogamiento
  • Náusea
  • Miedo a perder el control o volverse loco

Debido a que estos síntomas son tan desagradables, las personas con fobias hacen todo lo posible para evitar el factor desencadenante. Si la evasión es bastante fácil (como el miedo a someterse a una extracción de sangre) la fobia podría no causar muchos problemas y podría no requerir tratamiento. Pero cuando con frecuencia se encuentra con el objeto o situación, mantener una vida normal podría llegar a ser difícil, si no es que imposible.

¿Qué Es lo Que Causa las Fobias Específicas?
La mayoría de los investigadores creen que una combinación de factores biológicos y sucesos de la vida causan fobias específicas. La herencia y las alteraciones químicas en el cerebro podrían jugar un papel importante. Esto sucesos traumáticos podrían ser demasiados, tales como una picadura de animal , accidentes o enfermedad de la niñez anteriores. Algunas fobias se aprenden con el paso del tiempo, como en un niño que presenta la fobia de un padre. Pero con frecuencia, las fobias ocurren sin un factor desencadenante específico. La evasión del objeto o situación temida mantiene la fobia en un lugar seguro.

¿Son Tratables?
La terapia conductual es el tratamiento más efectivo para las personas cuyas fobias han llegado a ser perjudiciales para un estilo de vida normal. Involucra cambiar y obtener control sobre el comportamiento no deseado. El tipo de terapia conductual que se utiliza con fobias específicas se llama desensibilización o terapia de exposición. Primero se expone lentamente al objeto o situación temida. En algunos casos, la exposición comienza al imaginar que está teniendo contacto con cualquiera cosa que le provoque miedo. A medida que su miedo disminuya, aprende lentamente que la evasión no es necesaria.

La terapia conductual cognitiva (TCC) es una técnica que combina el cambio de la forma de pensar de las personas sobre el objeto de su fobia con el cambio de la forma en que se comportan cuando están cerca del objeto.

También podrían utilizarse técnicas de relajación con la terapia conductual para ayudar a las personas a enfrentar sus miedos.

La mayoría de las personas con fobias específicas se benefician de estos tipos de ayuda profesional. Pero, algunas personas con fobias de menor gravedad podrían encontrar libros útiles de autoayuda. Tenga en mente que la mayoría de los estudios muestran que generalmente las personas no mejoran sin terapia.

Generalmente el medicamento se utiliza para las fobias específicas sólo si existe un alto nivel de ansiedad al inicio de la terapia de exposición. El medicamento, por lo general un antidepresivo o tranquilizante, se deja de administrar lentamente a medida que la persona obtiene confianza.

Consiguiendo Ayuda
Como Marion y Brad, muchas personas con fobias no obtienen ayuda. Quizás no se dan cuenta que tienen un padecimiento tratable o están demasiado avergonzados para pedir ayuda. Jane Connors, una abogada de Boston, tenía una fobia sobre ser atacado en el subterráneo. "¿Qué tan ridículo suena eso? Soy una mujer profesional y exitosa quien se aterra al subirse al tranvía. Pero incluso le temo más a que alguien lo averigüe.

El psicólogo George Thorn, PhD, director del programa clínico en el Center for Anxiety and Related Disorders en Boston University dice, "La fobia específica es un trastorno altamente tratable. Los índices de éxito con la terapia conductual y cognitiva son muy buenos incluso con el tratamiento a corto plazo."

Si usted sospecha de que sufre una fobia específica, consiga ayuda de un profesional de salud mental. También podrían estar disponibles los grupos de apoyo para personas con fobias. Si conoce a alguien que podría tener una fobia y no es diagnosticada o no recibe tratamiento, anímela a obtener ayuda profesional.




Fuentes Adicionales:
Anxiety Disorders Association of America

National Institute of Mental Health

FUENTES DE INFORMACIÓN CANADIENSES:
Canadian Psychological Association


Referencias:
Specific phobias. National Institute of Mental Health website. Disponible en: http://www.nimh.nih.gov/health/publications/anxiety-disorders/specific-phobias.shtml . Accedido junio 3, 2008.

Stinson FS, Dawson DA, Patricia Chou S, et al. The epidemiology of DSM-IV specific phobia in the USA: results from the National Epidemiologic Survey on Alcohol and Related Conditions. Psychol Med. 2007;37:1047-1059. Epub 2007 Mar 5.

Last Reviewed May 2010



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