Alimentos Ordinarios, Afirmaciones de Salud Extraordinarias
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"La mayonesa ayuda a proteger a las mujeres de apoplejías."

"Comer dos porciones de pasas al día podría ayudar a reducir el riesgo de cáncer de colon."

"los científicos actualmente están estudiando relaciones entre el consumo de miel y el rendimiento deportivo."

"los compuestos presentes en semillas de girasol han mostrado ofrecer protección contra enfermedades cardiacas y cáncer, así como una función en la memoria y función cognitiva."


No, no estoy inventando ninguna de éstas. Esto es sólo una pequeña parte de la información que ha llegado a mi escritorio en forma de publicaciones de prensa y otros materiales promocionales; en una forma mucho más descarada que lo que el gobierno aprobó como afirmaciones de salud que son "parte de una dieta balanceada" que usted ve en cajas de cereal y productos similares.

Si usted comiera una sola porción de mayonesa, pasas, miel, y semillas de girasol diariamente, estaría obteniendo 550 calorías de esos alimentos solamente.

¿La Salud Dicta la Lista de Compras?
"Rápidamente se vuelve muy ridículo el mensaje de, "esta cantidad diariamente hará lo que sea," dice Jeanne Goldberg, PhD, directora de Center on Nutrition Communication en Tufts University.

¿Pero esto funciona? ¿Las personas compran comida x por el mensaje de que puede prevenir enfermedades y ? Parece que sí; al menos en algún grado.

"El principal determinante de la selección de alimentos es el sabor," dice Dr. Goldberg. Por lo general, el costo es lo segundo, seguido por la conveniencia. Pero las personas responden erráticamente. "Oh, vaya," ella imita hipotéticamente. "Esto está lleno de soya. Acabo de leer un artículo en el consultorio del médico sobre los beneficios de la soya, así que la voy a probar." Si no les gusta, no la vuelven a comprar."

Pero el ángulo de beneficios para la salud al menos los ha impulsado a intentarlo, especialmente si están preocupados por contraer cáncer o alguna otra enfermedad, dice Dr. Goldberg.

Aprovechándose de Nuestras Preocupaciones de Salud
Brian Wansik, PhD, director de Food & Brand Lab en University of Illinois, está de acuerdo en que las personas que están particularmente preocupadas por su salud son un blanco fácil.

"A la mayoría de personas no les gusta hacer cambios en el estilo de vida, a menos que haya un evento crítico, un ataque cardiaco , o alguien con quien usted fue a la secundaria hace 30 años se ve muy bien, mientras que usted se ve horrible." dice Wansink.

Pero incluso entonces, dice él, el cambio en la conducta alimenticia con frecuencia es muy, muy temporal. Así que la diferencia en ventas por parte de estos esfuerzos promocionales es sólo un beneficio pasajero a corto plazo, si es que lo es."

Sin embargo, un beneficio pasajero a corto plazo está bien para la industria, dice Marion Nestle, PhD, jefa de Department of Nutrition and Food Studies en New York University y una experta en la producción y promoción de alimentos.

"La presión lo es todo para resultados inmediatos," explica. Las agencias publicitarias y agencias de relaciones públicas "tienen que demostrar beneficios pasajeros en las ventas. Hasta donde puedo decir." Ella agrega, vender alimentos por sus beneficios percibidos para prevenir enfermedades "funciona realmente bien" al respecto.

El Caso de la Salsa de Tomate
"La industria alimenticia gasta aproximadamente $33 billones de dólares al año vendiendo alimentos," señala Dr. Nestle. "Si lanzar beneficios de prevención de enfermedades no tuviera un efecto, no lo harían. Ellos no estarían gastando ese dinero en servicio social."

Como un ejemplo, ella relata "había un anuncio en la revista New York Times para la salsa de tomate Heinz con licopeno [un químico en los tomates que en investigación preliminar se ha asociado con un riesgo reducido de algunos tipos de cáncer]. Obtuvo un beneficio pasajero considerable (en ventas)."

"Si a usted no le gusta la salsa de tomate, no va a probarla," ella reconoce. "¿Pero qué pasa si lo hace? Usted pone más en sus alimentos; usted la unta en su comida."

Además, agrega Wansik, podría estar más inclinado a elegir salsa de tomate Heinz sobre otras marcas. Eso es lo que usted relaciona con el beneficio para la salud. Y si usted ya compraba Heinz, él dice, lo hace sentir bien con lo que está haciendo, por lo tanto reforzando la lealtad a la marca.

Resultados Predeterminados
Pero, ¿Pero cómo llegan al público estos mensajes de alimentos/enfermedades, estas declaraciones sobre el poder de alimentos únicos para actuar como medicamentos preventivos? ¿Cómo puede una compañía salirse con la suya con "la mayonesa ayuda a proteger a las mujeres de apoplejías" o "las pasas...disminuyen el riesgo de cáncer de colon"?

Esto sucede todo el tiempo, dice Dr. Wansink. Un investigador recibirá una llamada de alguien [en la industria alimenticia] preguntando. "¿Usted cree que pueda hacer un estudio que muestre bla, bla, bla?" En otras palabras, él señala, "están diciendo con anticipación, "éstos son los resultados que queremos que sean." Ellos no están examinando alguna hipótesis realmente.

"La industria comenzará con personas que tienen cierta cantidad de credibilidad," explica. "Esas personas dicen, "No." Entonces la industria sigue buscando hasta que encuentran a alguien que lo haga. Tal vez esa persona esté baja en subsidios de investigación. Así que la industria dirá, "Le daremos más dinero para hacer más de su propia investigación si usted obtiene los resultados que queremos."

Estirando un Poco la Verdad
Lo que sucede entonces frecuentemente, ya sea que la industria realmente pague un estudio o no, es que los resultados de la investigación serán exagerados y enviados a la prensa de forma exagerada, donde serán propagados al público. Por ejemplo, un estudio que relacionó a las dietas altas en vitamina E con una reducción en el riesgo de apoplejía (pero no probó una conexión) fue traducido como "La Mayonesa Ayuda a Proteger a las Mujeres de Apoplejías," por the Association for Dressings and Sauces con base en Atlanta, debido a que la mayonesa es una fuente relativamente concentrada de vitamina E. (Se sabe que comer la cantidad adecuada de calorías para permanecer esbelto protege contra apoplejías. Una cucharada de mayonesa contiene 100 calorías.)

De manera similar, el hecho de que media taza de pasas al día (que contiene 225 calorías) ayudó a acelerar el pasaje de alimentos y desecho a través del tracto digestivo en 16 personas se volvió en "dos porciones al día podrían ayudar a reducir el riesgo de cáncer de colon" en manos de California Raisin Marketing Board.

Así que la próxima vez que le presenten los sorprendentes beneficios de un producto alimenticio, tómelos con cierto escepticismo.




RESOURCES:
Academy of Nutrition and Dietetics

The Nutrition Source
Harvard School of Public Health

CANADIAN RESOURCES:
Dieticians of Canada

Health Canada

Referencias:
Connors M, Bisogni CA, Sobal J, Devine CM. Managing values in personal food systems. Appetite. 2001;36:189-200.

Williams P. Consumer understanding and use of health claims for foods. Nutr Rev. 2005;63:256-264.

Last Reviewed marzo 2011



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