El maremoto del agua embotellada
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Hace algún tiempo, el agua solo era una manera sencilla de mitigar la sed. Ahora es una bebida de diseño. Pero, ¿realmente hay alguna diferencia entre el agua de la canilla y las aguas embotelladas?

Una amplia selección

Entre a cualquier supermercado, farmacia, tienda de barrio, área de ventas o centro comercial y es probable que encuentre una serie de marcas de agua embotellada. Se calcula que en la actualidad, los estadounidenses consumen más de 400.000 millones de galones de agua embotellada por día. Sin embargo, muchas personas se sorprenden cuando descubren qué es lo que contiene exactamente el agua embotellada.

La definición de agua embotellada es sencilla: cualquier agua (generalmente sin aditivos) para consumo humano envasada en una botella u otro recipiente cerrado. Sin embargo, lo que sorprende es la fuente de donde proviene el agua embotellada. Porque, además de las fuentes naturales, como el agua de pozo artesiano, de manantial, mineral, purificada y carbonatada, aproximadamente la mitad de las aguas embotelladas proviene de la red de abastecimiento municipal.

¿Está regulada el agua embotellada?
La Dirección de Fármacos y Alimentos (FDA) de los Estados Unidos clasifica el agua embotellada como alimento y la regula conforme a las normas de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de los Estados Unidos y a lo dispuesto por la Ley de Agua Potable Segura de 1974. Conforme a las normas de la FDA, el agua embotellada debe ser evaluada todos los años para garantizar que esté libre de ciertos contaminantes o solo contenga cantidades ínfimas. Estos incluyen:

  • Sustancias químicas inorgánicas como bario, cadmio, plomo, mercurio y nitratos
  • Herbicidas y pesticidas: un amplio grupo de sustancias químicas orgánicas entras las que se incluyen los bifenilos policlorados (BCP)
  • Sustancias químicas orgánicas volátiles como el benceno (un producto de la gasolina) o el percloroetileno (solventes para limpieza)
  • Componentes radioactivos como el radio
  • Bacterias coliformes: un microorganismo que indica que puede haber otras bacterias causantes de enfermedades
Además, el agua embotellada se somete a ensayo para detectar contaminantes estéticos como el hierro, el zinc, los sulfatos o los cloruros, así como otras características físicas que, si bien no implican un riesgo para la salud, pueden afectar negativamente el sabor, el olor o la apariencia del agua. Muchas agencias ambientales estatales y agrupaciones comerciales de la industria también pueden exigir ensayos.

El agua se clasifica como “agua embotellada” o “agua potable” si cumple con todos los estándares estatales y federales correspondientes, está contenida en un envase sanitario y se vende para consumo humano. El agua embotellada no puede contener edulcorantes ni aditivos químicos (excepto aromatizantes, extractos o esencias) y no debe tener calorías ni azúcar. Los aromatizantes, extractos y esencias derivados de especias o frutas se pueden agregar al agua embotellada en pequeñas cantidades. Además, el agua embotellada puede estar libre de sodio o contener “muy bajas” cantidades de sodio. Algunas aguas embotelladas tienen carbonatación natural o agregada.

Por lo tanto, ¿es más segura el agua embotellada que el agua de la canilla?
No necesariamente. Los requisitos de hacer ensayos del agua de las redes municipales son generalmente tan estrictos como los que se exigen para el agua embotellada. Sin embargo, puede haber otras razones para elegir el agua embotellada, como por ejemplo:

  • Redes de abastecimiento de agua privadas: En algunos lugares, en especial en las zonas rurales, el agua de la canilla es suministrada por proveedores privados que pueden no realizar ensayos del agua tan exigentes como los que se hacen en las ciudades, pueblos y otras municipalidades. El mismo problema también se puede aplicar al agua obtenida de los pozos privados.
  • Sabor, olor o color: Aunque no son peligrosos para la salud, el agua de la red de abastecimiento municipal puede contener cloro, azufre, hierro, manganeso u otras sustancias que pueden darle al agua un sabor, apariencia u olor desagradables.
  • Contaminación del agua del municipio: En algunas municipalidades, especialmente en las más pequeñas, las redes de abastecimiento de agua se pueden contaminar temporariamente. Y, si bien las municipalidades deben informar a los ciudadanos de esta contaminación, se les permite continuar enviando el agua contaminada a las casa y empresas mientras se soluciona el problema.
¿Cuáles son las razones para no tomar agua embotellada?
Hay algunas razones para no tomar agua embotellada:

  • Costo: El agua embotellada es mucho más cara que el agua de la canilla.
  • Seguridad: A diferencia de las municipalidades, que por lo general rastrean las enfermedades que se transmiten por el agua y las informan a los ciudadanos, los proveedores de agua embotellada no tienen obligación de hacerlo (si bien algunos lo hacen).
  • Fluoruro: La mayoría de las municipalidades agrega fluoruro al agua que suministran, lo cual ayuda a mejorar la salud dental de las personas que la beben, en especial de los niños. Debido a que la mayoría de las empresas que venden agua embotellada no agregan fluoruro al agua, algunos profesionales sanitarios temen que se deteriore la salud dental de los niños que beben principalmente agua embotellada.
  • Sabor: Algunos envases plásticos para el agua embotellada pueden darle al agua sabor y olor a plástico.
¿Existen alternativas para el agua embotellada?
Muchas personas ahora optan por sistemas de filtrado para el agua potable (ya sea envases con filtros en los que se vierte el agua de la canilla o sistemas de filtrado que se conectan directamente a la canilla). Estos sistemas, que son más económicos que el agua embotellada, por lo general mejoran el sabor, la apariencia y el olor del agua de la canilla y también pueden eliminar algunos contaminantes. No obstante, una advertencia. En la mayoría de los casos (si no en todos), dichos sistemas no deben funcionar como sustitutos del agua embotellada si el agua de la canilla proviene de una red privada de abastecimiento de agua sujeta a pocas o ninguna regulación o ensayo, o de una red de suministro de agua municipal que se ha contaminado temporariamente.

Los muchos nombres del agua embotellada
En la actualidad, los estantes de los supermercados ofrecen una gran variedad de aguas embotelladas. ¿Pero qué significan realmente los términos que se ven en las etiquetas? La Asociación Internacional de Agua Embotellada define los siguientes tipos de agua embotellada:

  • Agua artesiana/agua de pozo artesiano: Agua embotellada de un pozo que extrae el agua de un acuífero confinado (una capa subterránea de roca o arena que contiene agua) en el que el nivel del agua está a una cierta altura por encima de la cima del acuífero.
  • Agua de pozo: Agua embotellada que se extrae de un agujero perforado, taladrado o excavado de otro modo en el suelo cuya fuente de agua es un acuífero.
  • Agua mineral: Agua embotellada que contiene no menos de 250 partes por millón de sólidos disueltos totales. El agua mineral se diferencia de otros tipos de aguas embotelladas por su nivel constante y las proporciones relativas de minerales y oligoelementos en el punto de donde emerge de la fuente. Todos los minerales deben ser naturales, no agregados.
  • Agua purificada: Agua que se produjo por destilación, desionización, ósmosis inversa u otros procesos adecuados y que cumple con la definición de agua purificada de la Farmacopea de los Estados Unidos. Otros nombres de producto adecuados para el agua embotellada tratada mediante uno de los procesos anteriores pueden ser “agua destilada”, si se produce por destilación, o “agua por ósmosis inversa”, si el proceso utilizado es la ósmosis inversa.
  • Agua carbonatada: Agua que, después del tratamiento y posible reemplazo con dióxido de carbono, contiene la misma cantidad de dióxido de carbono que tenía al surgir de la fuente. Una nota importante: El agua con sabor, el agua de Seltz y el agua tónica no son consideradas aguas embotelladas. Debido a que pueden contener azúcar y calorías, estos productos se consideran refrescos.
  • Agua de manantial: Agua embotellada derivada de una formación subterránea de la cual fluye agua naturalmente a la superficie de la tierra. El agua de manantial debe ser recolectada únicamente en el manantial o a través de una perforación realizada para extraer el agua de la formación subterránea donde se encuentra el manantial.



Resources:
US Environmental Protection Agency

US Food and Drug Administration

CANADIAN RESOURCES:
Dietitians of Canada


References:
Bottled water and carbonated soft drinks guidance documents and regulatory information. United States Food and Drug Administration website. Available at: http://www.fda.gov/food/guidanceregulation/guidancedocumentsregulatoryinformation/bottledwatercarbonatedsoftdrinks/default.htm. Updated August 15, 2013. Accessed July 14, 2014.

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FDA regulates the safety of bottled water beverages including flavored water and nutrient-added water beverages. US Food and Drug Administration website. Available at: http://www.fda.gov/food/resourcesforyou/consumers/ucm046894.htm. Updated May 9, 2014. Accessed July 14, 2014.

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Types of bottled water. IBWA website. Available at: http://www.bottledwater.org/types/bottled-water. Accessed July 14, 2014.

Water trivia facts. US Environmental Protection Agency website. Available at: http://water.epa.gov/learn/kids/drinkingwater/water_trivia_facts.cfm. Accessed July 14, 2014.

Last Reviewed July 2014



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